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L'impression 3D arrive à maturité

Boeing, la NASA, Lockheed Martin et GE font partie des grandes entreprises qui utilisent depuis des décennies la fabrication additive, plus connue sous le nom d'impression 3D.

La fabrication additive est également largement utilisée dans les industries médicales et dentaires «Environ 80 000 implants de hanche ont été fabriqués à ce jour à l'aide d'imprimantes 3D, et chaque jour quelque 15 000 couronnes dentaires et obturations sont réalisées avec des pièces provenant d'imprimantes 3D», a déclaré Terry Wohlers, analyste de l'industrie. Il y a quelque temps, les gens ont commencé à invoquer des dimensions pour donner à la «fabrication additive» le nom d'impression 3D le plus branché. La montée d'un mouvement chez les consommateurs connu sous le nom de «culture maker», une philosophie de bricolage orientée vers des activités liées à l'ingénierie telles que l'impression 3D, la robotique et l'électronique, est une explication possible du changement de nom. [Lectures supplémentaires: Les meilleures protections contre les surtensions pour votre électronique coûteuse]

Mais les analystes soulignent également un événement singulier: l'expiration à la fin des années 2000 d'un brevet clé détenu par Stratasys couvrant la modélisation des dépôts fondus. La croissance sur le marché des consommateurs a été impressionnante depuis, car la technologie, également connue sous le nom d'extrusion matérielle, est maintenant utilisée dans les imprimantes 3D d'autres sociétés.

Le processus d'extrusion produit un objet en fondant et en déposant du plastique fondu à travers une extrusion chauffée pointe. Comme les autres processus de fabrication additive, il ajoute une couche sur l'autre jusqu'à ce que la pièce soit complète. Des procédés alternatifs comprennent la projection de matériau, qui utilise une tête d'impression à jet d'encre pour déposer une couche de plastique liquide. Une autre est la fusion de lit de poudre, qui utilise une source d'énergie, comme un laser focalisé, pour fabriquer des pièces à partir de plastique ou de poudre de métal.

Ces trois processus sont les plus populaires, dit Wohlers. L'impression 3D a quelques défis, à la fois pour les consommateurs et l'industrie. Pour les consommateurs, la qualité des machines à bas prix n'est pas excellente, a déclaré M. Wohlers. Ils sont difficiles à mettre en place, parfois il manque des pièces, et leur fiabilité et leur rendement ne sont pas toujours très bons, a-t-il dit.

Et pour le consommateur moyen, par rapport au bricoleur techniquement adroit, il existe encore Beaucoup de demandes convaincantes, disent certains. Au lieu de fabriquer un nouveau jouet ou de remplacer un outil ménager par votre ordinateur, «il est toujours plus pratique d'aller à la quincaillerie ou au magasin de jouets», explique Pete Brasiliere, analyste chez Gartner.

Pour l'entreprise peut avoir une place utile. Si vous voulez imprimer 1 million d'appareils ou de produits de haute qualité, les experts conviennent qu'il est préférable d'opter pour un processus soustractif traditionnel. "Mais si vous voulez en faire un, 10 ou même 100, l'impression 3D a des avantages pour une faible valeur de produit," dit Brasiliere.

D'autres citent l'attrait de la fabrication additive. L'impression 3D ne remplacera jamais la fabrication en masse d'articles de masse comme l'iPhone, dit Brasiliere, mais pour les composants de faible volume qui ont des exigences très spécifiques en termes de matériau, de design et de performance, "l'impression 3D est logique".